Nos visita el cometa Leonard

Por Jaime García
Instituto Copérnico

Durante el fin de diciembre de 2021 y el reciente comienzo del 2022, estamos siendo visitados por el cometa Leonard, cuya designación es c/2021 A1 (Leonard).

Este notable cometa fue descubierto el día 3 de enero de 2021 por el astrónomo Greg J. Leonard en el Observatorio Mount Lemmon cuando estaba a 750 millones de kilómetros del sol.  Su mayor acercamiento a la Tierra se produjo el 12 de diciembre del 2021, a una distancia aproximada de 35 millones de kilómetros, aunque ese día no fue visible.

Para nosotros, en el hemisferio sur, comenzó a ser visible a partir del día 16.

Particularmente, por esos días, por encontrarme de viaje en la ciudad de La Plata, sólo conseguí registrarlo muy pobremente con mi cámara fotográfica como una pequeña manchita entre árboles y edificios.

leonard1El cometa Leonard desde la ciudad de La Plata, el 16/12/21 a las 20:57 hora local. Nótese la manchita en la ampliación de la zona enmarcada en azul

Al regresar a San Rafael, el 18 de diciembre, el clima y la cercanía al horizonte no me permitió registrarlo desde el Observatorio del Instituto Copérnico, en Rama Caída. Recién pude hacerlo, entre los árboles del parque adyacente al Observatorio, la noche del 22 de diciembre, a las 21:55. En la foto se percibe la estructura del cometa: su núcleo (la parte más brillante y concentrada), la cabellera, que envuelve al núcleo y tiene una intensa coloración entre azul y verde (motivada en la presencia de gases como el cianógeno) y la cola que ya se la nota exuberante.

leonard2El cometa Leonard con el telescopio de 280mm de apertura a f/6.3 del Instituto Copérnico, entre los árboles, el 22/12/21 a las 21:55 hora local

Cuando el clima se comenzó a estabilizar, conseguí hacer una serie de imágenes de mucha mejor calidad que compartí en las redes sociales. Les comparto una selección de ellas con algo de procesamiento, principalmente apilado de varias imágenes que no fueron publicadas en la red, donde sólo compartí imágenes crudas.

leonard3Imágenes sucesivas del cometa desde el Observatorio del Instituto Copérnico

Es de destacar que el cometa pasó por su momento de mayor aproximación al sol el día 3 de enero y ha sobrevivido pero fue perdiendo su brillo ya que la distancia a la Tierra es cada vez mayor.

Tuve oportunidad de verlo a ojo desnudo durante varios días y se lo apreciaba parecido a lo que podemos ver en la siguiente imagen obtenida con el lente de mi cámara fotográfica.

leonard4El cometa Leonard desde Rama Caída, el 24/12/21 a las 22:32 hora local

Una de las cosas más notables de este cometa ha sido el desarrollo de su cola. Utilizando otro de los instrumentos del Observatorio del Instituto Copérnico, pude registrar una bella imagen donde se la puede apreciar.

leonard5El cometa Leonard el 31/12/21 a las 22:02

Quienes lo estén pudiendo verlo, seguramente, están disfrutando de un bello espectáculo.